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Qui sont les chauves-souris ?

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Contrairement à l'idée répandue dans le public, qui les associe volontiers aux Oiseaux, les chauves-souris appartiennent à la classe des Mammifères, classe caractérisée par la mise bas de petits qui seront allaités dès leur naissance.

L'ordre des Chiroptères comprend deux sous-ordres : les Mégachiroptères - à caractère essentiellement frugivore - des régions tropicales et subtropicales de l’Ancien Monde, et les Microchiroptères - insectivores entre autres - qui colonisent l'Ancien et le Nouveau Monde.Sur les 900 espèces connues sur la planète, 160 appartiennent aux Mégachiroptères, le reste aux Microchiroptères.

Les Chiroptères sont donc les seuls Mammifères capables de voler activement. On ignore encore tout de leurs origines, car les fossiles les plus anciens, de l’Éocène moyen, montrent qu'à cette époque, les Chiroptères étaient déjà très évolués. Toutefois, leur anatomie montre qu'ils dérivent d'une souche insectivore.

La plus grande des chauves-souris est un Mégachiroptère, appelée Roussette (ou Renard volant), tandis que le plus petit mammifère du monde, aussi une chauve-souris, appelée Craseonycteris thonglongyai (de Thaïlande), découverte en 1973, pèse seulement 2 gr et mesure de 29 à 33 mm ! Cette petite espèce est aussi appelée Chauve-souris bourdon.

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